Nicole Krueger
Los estudiantes pueden explorar los límites exteriores del sistema solar con la NASA

Se busca: se cree que el planeta Rogue se esconde en el borde del sistema solar. Frío, débil y difícil de detectar. La recompensa por la información que conduce a su descubrimiento incluye la oportunidad de contribuir a un nuevo campo de la ciencia.

"Es una gran oportunidad para la educación", dice el Dr. Marc Kuchner, astrofísico de la NASA e investigador principal del Mundos del patio trasero: Planeta 9 proyecto de ciencia ciudadana. "Si estudias astronomía o aprendes sobre estrellas, puedes hacer astronomía mientras aprendes sobre ella".

Lanzado hace poco más de un año, Backyard Worlds invita al público, incluidos maestros y estudiantes, a unirse a la búsqueda de mundos no descubiertos dentro de los confines de nuestro sistema solar y el espacio interestelar cercano. Los estudiantes de ciencias pueden participar registrándose en el sitio web del proyecto y examinando fotos de la misión del Explorador de infrarrojos de campo amplio (WISE) de la NASA para detectar anomalías específicas que podrían ser enanas marrones, o incluso el misterioso Planeta 9 que los científicos han estado buscando.

“Está investigando nuestro propio patio trasero, astronómicamente hablando. Pero es una región de la que sabemos relativamente poco ”, dice.

Desde el debate sobre si Plutón es un planeta hasta la pregunta de si hay otro planeta más allá, el espacio entre la Tierra y las estrellas conocidas más cercanas permanece envuelto en misterio. Si bien los astrónomos han identificado las estrellas vecinas, que emiten suficiente luz para ser fácilmente detectables, no saben cuántas enanas marrones podrían esconderse entre ellas, o entre nosotros y el sistema estelar más cercano conocido. Con un tamaño que oscila entre la estrella más pequeña y el planeta gigante gaseoso más grande, las enanas marrones son frías y emiten poca luz, lo que las hace más difíciles de detectar.

"Se conocen miles de enanas marrones, pero nadie sabe cuán geniales pueden ser", dice. “Acabamos de comenzar a apreciar que puede haber estas enanas marrones muy frías y débiles cerca que de hecho podrían ser nuestros vecinos más cercanos en el sistema solar. Son más fríos y más débiles, por lo que debemos mirar con más atención para tratar de detectarlos ".

La búsqueda del planeta 9

Algunos de ellos incluso podrían ser planetas sin descubrir.

Un cinturón de objetos que orbitan alrededor del sol ha mostrado un patrón de agrupamiento inusual que puede indicar un planeta oculto de gran tamaño entre ellos. Apodado el Planeta 9, los científicos creen que tiene la masa de 10 tierras y tarda 15,000 años en orbitar el sol. Pero todavía no han encontrado pruebas de su existencia.

Esperan que los científicos ciudadanos puedan ayudar a localizarlo.

Si bien nadie ha encontrado todavía el Planeta 9, más de 40,000 voluntarios en todo el mundo ya han ayudado a identificar varias enanas marrones previamente desconocidas. De hecho, uno de los primeros descubrimientos del proyecto pertenece a un profesor de ciencias en Tasmania: una enana marrón que los astrónomos pequeños no pudieron detectar sin las coordenadas exactas.

"He aquí que había un punto pequeño, pequeño y diminuto que apenas se podía distinguir del ruido", dice Kuchner. "Pudimos obtener un espectro de seguimiento rápido de la instalación del telescopio infrarrojo, y resultó ser una enana T, uno de los tipos más fríos de enanas marrones".

Desde entonces, los científicos ciudadanos han compilado una lista de 430 candidatos para enanas marrones. Después de investigar una docena de ellos, la NASA pudo agregar 10 nuevas enanas marrones y dos subenanas a su mapa estelar. En total, Kuchner espera descubrir aproximadamente 1,000 nuevas enanas marrones al final del proyecto.

"Esto podría tener un impacto real en el campo", dice. “Si podemos recolectar suficientes planetas deshonestos en diferentes entornos y compararlos con planetas conocidos, nos da una mejor oportunidad de descubrir cómo se forman los diferentes objetos y por qué algunos se forman alrededor de las estrellas y otros no. Nos gustaría saber cuál es nuestro vecino más cercano, cuál es la enana marrón más fría y cuál es el objeto más cercano al sol ".

Cómo unirse a la caza.

Los científicos de la NASA necesitan ayuda para analizar millones de imágenes infrarrojas capturadas en un lapso de cinco años. Han compilado esas imágenes en flipbooks, o breves animaciones que muestran cómo cambiaron los parches del cielo durante ese tiempo.

Al conectarse y examinar los flipbooks para detectar objetos en movimiento, los estudiantes pueden ayudar a los astrónomos a reducir su búsqueda. Simplemente marque cualquier objeto de interés utilizando la herramienta integrada del sitio web, y el equipo científico de la NASA hará un seguimiento observando los objetos marcados más de cerca. Los participantes podrán compartir crédito en cualquier publicación científica que resulte de sus descubrimientos.

La sitio web del proyecto contiene toda la información que los maestros necesitan para comenzar, incluido un tutorial sobre qué buscar. Específicamente, los astrónomos quieren saber sobre cualquier objeto que parezca moverse en línea recta.

"Muy raramente verá algo moviéndose constantemente en línea recta o claramente yendo y viniendo en lugar de girar, cambiar de forma o desaparecer", dice Kuchner. "Estamos buscando objetos que se muevan en línea recta, arriba y abajo, izquierda y derecha o diagonal, en lugar de cambiar de forma".

Es una tarea simple, pero importante. También cumple con el ESTÁNDARES ISTE PARA ESTUDIANTES, brindando a los estudiantes de todo el mundo una plataforma para colaborar con científicos del mundo real mientras usan la tecnología para capacitarlos como estudiantes y ciudadanos. Los estudiantes que participan en los proyectos de Backyard Worlds están haciendo una contribución genuina al conocimiento mundial sobre nuestros vecinos interestelares más cercanos.

"Es absolutamente increíble cuando encuentras algo", dice Kuchner. “Lo único más sorprendente es decirle a la gente: 'Oye, tomamos un espectro de este punto móvil que encontraste, ¿y adivina qué? Realmente es una enana marrón. "

Nicole Krueger es una escritora y periodista independiente con una pasión por descubrir qué es lo que hace que los estudiantes se muevan.

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